Apollo 11 förde människor till månens yta för första gången 1969. Här visas Buzz Aldrin som startar Solar Wind-experimentet som en del av Apollo 11, med Neil Armstrong som snappade fotografiet. (NASA / APOLLO 11)

Hur var det när mänsklig civilisation nådde sin höjdpunkt?

De senaste 300 000 åren inträffar i ett kosmiskt ögonblick, men det betyder allt för mänskligheten.

Mänsklighetens historia var allt annat än oundviklig. Även om universum skapade förhållandena och ingredienserna som gjorde vår existens möjlig, var det bara en serie osannolika händelser som utvecklades som gav upphov till oss specifikt. Om till och med ett av oräkneliga antal resultat hade varit annorlunda, kanske vår art aldrig hade utvecklats på planeten Jorden.

Men för 300 000 år sedan bodde Homo sapiens i Afrika efter att ha utvecklats från våra gemensamma förfäder. Under nästan hela den här tiden bodde vi samtidigt med andra hominider som Homo Erectus och Neanderthals, där vi alla utnyttjade eld, verktyg, kläder, språk och konstgjorda skyddsrum. Från en primitiv jägare-samlarstat till den teknologiskt avancerade moderna världen, här är det sista steget i berättelsen om oss: hur mänsklig civilisation utvecklades.

Denna rekonstruktion av miljön under mitten av Paleolithic-perioden är ungefär 80 000 år sedan och visar en neandertalare som bor i det som tros vara en typisk bostad för tiden. (Foto av Xavier ROSSI / Gamma-Rapho via Getty Images)

Även om hominider tidigare hade spridit sig över de tempererade kontinenterna i världen, förblev människor i Afrika uteslutande under en tid. För 240 000 år sedan utvecklades neandertalarna och anslöt sig till moderna människor men uppstod möjligen först i Europa. Mycket lite är känt om de tidiga stadierna av den mänskliga civilisationen, förutom att säga att alla tre sena överlevande hominden - människor, neandertalar och de återstående populationerna av Homo erectus - alla levde samtidigt.

Sedan, för cirka 115 000 år sedan, anlände den sista glacial perioden, vilket tvingade de överlevande befolkningarna att flytta närmare ekvatoriala breddegrader. Medan mänskliga och neandertala befolkningar trivdes, förlorade den återstående Homo erectuspopulationen denna tid eller kort innan den. Moderna människor lämnade Afrika också för Europa och anlände för cirka 40–45 000 år sedan. Under en kort tid existerade människor och neandertalar tillsammans.

En bild som togs den 26 mars 2018 visar verktyg som visas för Neanderthal-utställningen på Musee de l'Homme i Paris. Neandertalarna och människorna levde tillsammans i tusentals år i Europa, men utrotningen av neandertalarna var snabb och slutgiltig efter deras möten med människor. (STEPHANE DE SAKUTIN / AFP / Getty Images)

Fossila bevis överflöd av våld och konkurrens mellan människor och neandertalare, med många primitiva vapenmärken upptäckta på båda skelettens skelett. Det tidigaste musikinstrumentet - en benfippelflöjt, liknande en modern inspelare - går tillbaka till 40 000 år sedan där neandertalarna bodde. Finns också ungefär denna tid, för ungefär 37 000 år sedan, är det tidigaste exemplet på ett husdjurshundprov, som finns i sambo med moderna människor.

Neandertalare och människor blandade sig troligen under en tid, men tävlingen mellan varandra var hård och brutal. När ytterligare några tusen år hade gått var det inga fler neandertalar kvar. Från ungefär 34 000 år sedan hade Homo sapiens drivit alla andra moderna hominider till fullständig utrotning.

Grottorna i Vallon-Pont-d'Arc är hem för många av de äldsta målningarna: skildringar av djur ritade av människor. Här visas ett noshörning med ett stort, krökt horn. De äldsta illustrationerna som finns i denna grotta är mer än 30 000 år gamla. (CHAUVET CAVE, ARDÈCHE, FRANKRIKE / PUBLIC DOMAIN)

Som jägare-samlare under denna glacial period pekar många arkeologiska fynd på en rik kulturhistoria som nu är nästan helt förlorad.

  • För 32 000 år sedan förser vi våra tidigaste bevis på grottmålningar, som finns i Vallon-Pont-d'Arc i det moderna Frankrike.
  • För 28 000 år sedan hittar vi den tidigaste representativa skulpturen: Venus of Willendorf, beläget i det moderna Österrike.

Vid denna tidpunkt har den sista glacialperioden börjat ta slut, med is som dra sig tillbaka mot polerna och många förändringar inträffade i marklandskapet. När isen börjar smälta ackumuleras vatten, medan den återstående isen fungerar som en damm för att hålla vattnet tillbaka. När dessa isdammar bryts uppstår en enorm översvämning som förvandlar jorden, transporterar markjord och skapar nya stigar för sjöar, floder, nakna berg och torrt land.

För cirka 15 000–17 000 år sedan anländer de första moderna människorna till Nordamerika, antingen över Bering-landbron från Asien eller med båt från Europa. När klimatet värms och den mänskliga befolkningen växer, försvinner den ulliga mammuten i Amerika och Europa för ungefär 12 000 år sedan.

Ungefär denna tid framträder de första bevisen för jordbruk: människor planterar medvetet frön för att odla sin egen mat. Detta följs väldigt snabbt av husdjuren av besättningsdjur: får först tämdes för 11 000 år sedan (i Irak); getter (i Iran) och grisar (i Thailand) tömdes för 10 000 år sedan, åtföljt av den sista reträtten av de sista kontinentala islagren i Europa och Nordamerika. Den senaste glacialperioden är officiellt över.

Djur som den ulliga mammuten, som dominerade mycket av den paleolitiska eran, försvann runt slutet av den sista glacial perioden för cirka 10–12 000 år sedan. Cirka 75% av den nordamerikanska megafaunaen försvann vid denna tid. (CHARLES R. KNIGHT / 1915)

Tillsammans med djurskötseln går människans civilisation in i en period som domineras av jordbruksodling, besättning och gårdsbruk. Vi går från att vara främst jägare-samlare till en tidig jordbrukskultur. För 9 500 år sedan framträder det första beviset för odlat vete och korn i forntida Mesopotamia. Den första muromgärdade staden uppstår vid denna tidpunkt: Jeriko i Palestina, med en uppskattad befolkning på 2500 människor.

För 8 000 år sedan uppstår det första beviset på keramik i Mesopotamia, tillsammans med den inhemska färdigheten att snurra och väva. I det moderna Georgien, även för 8000 år sedan, uppstår det första beviset på vinframställning. Strax därefter, för ungefär 7 600 år sedan, översvämmar bassängen i det som idag är Svarta havet från Medelhavet; detta tros vara den översvämning som det hänvisas till i myter som Noahs Ark eller Atlantis undergång.

Före dess anslutning till Medelhavet var Svarta havet bara en sjö, kopplad från Medelhavet och havet. För cirka 7 500 år sedan anslöt emellertid stigande havsnivåer Egeiska havet till Marmara-havet, vilket skapade ett vattenfall som länkades till Svarta havet, vilket fick sin nivå att stiga brant. Det är inte en slump att ett stort antal översvämningsrelaterade myter uppstår i europeiska civilisationer som sammanfaller med denna tid, inklusive Atlantens myter och Noahs ark. (NASA ILLUSTRATIONS)

Under tiden för 7 500 år sedan odlas hirs och ris i Kina.

För 7 000 år sedan är de första boskapen, uppfödda från den antika aurok, tämda i Iran. För närvarande korsar människornas befolkning på planeten 5 miljoner märket.

Hästar är nästa: de domesteras i dagens Ukraina för cirka 6.300 år sedan.

Detta ledde till den första stora tekniska utvecklingen i stenåldern: plogen. Med stora förpackade djur som tömdes, kunde de skakas till en stor anordning som de kunde dra och utföra arbetet för många jordbrukare med många hes i en bråkdel av tiden. De första bevisen för plogar visas för cirka 5 500–6 000 år sedan, där den moderna Tjeckien ligger.

Denna ritning visar en forntida egyptisk plog, dragen av oxar efter deras domestation, men tydligt föregår uppfinningen (eller tillämpningen) av hjulet. Plogen var den första stora teknologiska utvecklingen inom mänsklig civilisation (för produktivitetsändamål) så långt vi kan säga. (POPULÄR VETENSKAP MÅNAD, VOL. 18, 1880/1881)

Framsteg sker snabbt och snabbt när den mänskliga befolkningen exploderar.

  • För 5 500 år sedan uppfinns hjulet, tas omedelbart i bruk i transport och keramik.
  • För 5 400 år sedan utvecklas det första nummersystemet, följt av de första skriftliga orden och dokumenten: antika kvitton för handel.
  • För 5 000 år sedan dyker upp de första mer komplexa skrifterna - hieroglyfer i Egypten och Cuneiform i Mesopotamia - med papyruskriven som förekom bara några hundra år senare i samma språk.
  • För 4700 år sedan konstruerades de första monumenten i den forntida världen: de egyptiska pyramiderna.
Sfinxen av Giza bredvid pyramiderna i öknen, Egypten. De äldsta överlevande pyramiderna går tillbaka nästan 5 000 år och är de äldsta överlevande människor skapade monument. (GETTY)

En av de viktigaste utvecklingen kommer någon gång under de närmaste hundra åren: utvecklingen av bronsbearbetning. Brons, en blandning av koppar och tenn (eller koppar, tenn och bly om du är smart) är mycket, mycket svårare än de tidigare sten- och benverktygen som använts fram till den punkten och berättar om två viktiga utvecklingar: utrustade arméer och de första metallpengarna, båda uppkomna för cirka 4000 år sedan.

Också för ungefär 4000 år sedan uppfann det första exemplet på glass: i Kina.

Kahun-papyrusen, den äldsta medicinska texten, går till 3 800 år sedan, och dess ämne är gynekologi: fertilitet, graviditet, preventivmedel samt sjukdomar och behandlingar.

Och för 3 500 år sedan, i en enorm prestation för mänskligheten, visas det första alfabetet: nordsemitiskt, som uppstår i Palestina och Syrien.

Det fönikiska alfabetet, en släkting till det nordsemitiska alfabetet, är ett av de äldsta överlevande alfabet som vi helt kan rekonstruera. Medan teckentilldelade skrifter är äldre än detta möjliggjorde uppfinningen och tillämpningen av alfabetet en enorm uppsättning framsteg när det gäller att skriva och spela in för mänsklig civilisation. Alfabet används nu på nästan alla moderna språk, men det finns fortfarande stora undantag. (LUCA / WIKIMEDIA COMMONS / PUBLIC DOMAIN)

För 3 000 år sedan odlas majs i Amerika. Tillsammans med ris och vete är det de primära jordbruksgrödorna som matar moderna människor i världen, eftersom vår befolkning passerar 50 miljoner mark. Runt denna tid, teorieras händelserna i trojanskriget, som minnesades 200–300 år senare i Homers Iliad och Odyssey, att ha ägt rum.

För 2 700 år sedan börjar järnåldern med att civilisationer i bronsåldern ser sina sköldar klyvda i två av järnsvärd.

För 2 600 år sedan når den grekiska civilisationen sin topp och förde världen sin karakteristiska demokrati, lagar, poesi, pjäser och filosofi.

För 2200 år sedan byggs den kinesiska muren; som sträcker sig över 1 900 km är det den största strukturen som någonsin har byggts i den antika världen.

Kinas mur byggdes under många hundra år och sträckte sig över cirka 1 900 kilometer. Det är en av de största mänskliga byggda strukturerna i civilisationens historia, liksom en av de mest ikoniska. (GETTY)

Vid sidan av våra kulturella framsteg utvecklades mänsklig kultur och kunskap i en spektakulär takt. Detta inkluderar:

  • Euklidisk geometri, som uppstod för 2300 år sedan,
  • arkitektbågen, som uppstod för 2 200 år sedan,
  • användningen av abacus, som först visade sig för 1 900 år sedan,
  • den första magnetiska kompassen, utvecklad för 1 700 år sedan,
  • den första blocktrycksenheten, utvecklad för 1 200 år sedan,
  • och det första explosiva - krutet - som utvecklats för 1 000 år sedan.

Empires stiger och faller över hela världen, liksom olika religioner. Vetenskapliga framsteg börjar ske och förvandla vår förståelse av universum från en geocentrisk till en heliocentrisk för mindre än 500 år sedan.

Ett av 1500-talets stora pussel var hur planeter rörde sig på ett tydligen retrogradigt sätt. Detta kan antingen förklaras genom Ptolemaios geocentriska modell (L) eller Copernicus 'heliocentriska (R). Att få detaljerna rätt till godtycklig precision var emellertid något som skulle kräva teoretiska framsteg i vår förståelse av reglerna bakom de observerade fenomenen, vilket ledde till Keplers lagar och så småningom Newtons teori om universal gravitation. (ETAN SIEGEL / FÖR GALAXYEN)

För bara 360 år sedan passerar världsbefolkningen av människor 500 miljoner märket. Modern vetenskap börjar anlända, med Newton som slutförde sin stora Principia för 330 år sedan, följt av Linné som katalogiserar organismer i släkt och artklassificering för 280 år sedan. Tidigare den viktigaste uppfinningen är ångmaskiner och maskiner som uppstod för 250 år sedan och ledde till den industriella revolutionen.

Humanitetens utveckling sker nu i rasande takt, inklusive:

  • För 215 år sedan börjar fabriksproduktionen av textilier, järn och stål.
  • För 190 år sedan byggs de första järnvägarna.
  • För 180 år sedan utvecklas Charles Babbages analysmotor som banar väg för moderna datorer.
  • För 155 år sedan byggs den första förbränningsmotorn, vilket leder till bilen.
  • För 140 år sedan uppfanns telefon- och elektrisk glödlampa.
  • För 110 år sedan utvecklas relativitetsteorierna (speciellt 1905, sedan general 1915).
  • För 90 år sedan isoleras det första antibiotikumet.
  • För 75 år sedan delade människor framgångsrikt atomen, vilket ledde till kärnåldern, atombomben och den tekniska revolutionen i vår moderna värld.
Den största mänskliga tillverkade explosionen som någonsin inträffat på jorden var Sovjetunionens tsar Bomba, detonerades 1961. Kärnkrig, och den efterföljande skador på miljön, är ett potentiellt sätt att mänskligheten kan komma till slut. Men även om alla kärnvapen på jorden detonerades på en gång, skulle planeten själv förbli intakt och visa jordens motståndskraft, men den mänskliga civilisationens svaghet. (1961 TSAR BOMBA EXPLOSION; FLICKR / ANDY ZEIGERT)

Under de senaste 70 åren har ett antal utvecklingar inträffat som har förändrat vår värld i grunden. Vår befolkning passerade 5 miljarder 1986 och ligger idag på 7,4 miljarder. DNA-strukturen hittades på 1950-talet, och sedan dess har det mänskliga genomet sekvenserats, vilket lett till en revolution i vår förståelse av genetik och biologi. Vi har klonat avancerade, levande däggdjur.

Vi har gått in i rymden, landat astronauter på månen och skickat rymdskepp från solsystemet. Vi har förändrat vår planets klimat och fortsätter att göra det, men har blivit medvetna om våra effekter på planeten.

Den mest avlägsna bilden av jorden som någonsin tagits är denna: den 14 februari 1990 av Voyager 1-rymdskeppet. Det har blivit känt över hela världen som

Från och med idag, 13,8 miljarder år efter det att det hela började, är vi de mest intelligenta kända varelserna någonsin att nåde detta universum. Vi har räknat ut den kosmiska historien hos oss och tagit oss till en avgörande punkt i mänsklig historia. Nästa steg för mänskligheten är alla upp till oss. Kommer detta att vara början på slutet för mänskligheten? Eller kommer vi att möta utmaningarna i den moderna världen? Mänsklig civilisation och planeten Jordens framtid hänger i balans.

Mer information om hur universum var när:

  • Hur var det när universum blåste upp?
  • Hur var det när Big Bang först började?
  • Hur var det när universum var det hetaste?
  • Hur var det när universum först skapade mer materia än antimateria?
  • Hur var det när Higgs gav massa till universum?
  • Hur var det när vi först gjorde protoner och neutroner?
  • Hur var det när vi tappade det sista av vårt antimateria?
  • Hur var det när universum gjorde sina första element?
  • Hur var det när universum först skapade atomer?
  • Hur var det när det inte fanns några stjärnor i universum?
  • Hur var det när de första stjärnorna började lysa upp universum?
  • Hur var det när de första stjärnorna dog?
  • Hur var det när universum gjorde sin andra generation av stjärnor?
  • Hur var det när universum gjorde de allra första galaxerna?
  • Hur var det när stjärnljus först bröt igenom universums neutrala atomer?
  • Hur var det när de första supermassiva svarta hålen bildades?
  • Hur var det när livet i universum först blev möjligt?
  • Hur var det när galaxer bildade det största antalet stjärnor?
  • Hur var det när de första bebodda planeterna bildades?
  • Hur var det när den kosmiska webben tog form?
  • Hur var det när Vintergatan tog form?
  • Hur var det när mörk energi först tog över universum?
  • Hur var det när vårt solsystem först bildades?
  • Hur var det när planeten Jorden tog form?
  • Hur var det när livet började på jorden?
  • Hur var det när Venus och Mars blev obebodda planeter?
  • Hur var det när syre dök upp och nästan mördade allt liv på jorden?
  • Hur var det när livets komplexitet exploderade?
  • Hur var det när däggdjur utvecklades och ökade?
  • Hur var det när de första människorna uppstod på jorden?

Starts With A Bang är nu på Forbes och publiceras på Medium tack vare våra Patreon-supportrar. Ethan har författat två böcker, Beyond The Galaxy, och Treknology: The Science of Star Trek från Tricorders till Warp Drive.