Universiteter - Fältwebbplatser för bioregioner?

Inlärningscentra finns bara i städer där regenerativ praxis behövs.

Mänskligheten måste hantera en global egen kris. Klimatförändringar, extrem rikedomens ojämlikhet, språng teknik, krig och hungersnöd ... allt är resultatet av mänskliga aktiviteter. Under de senaste 6000 åren har vi byggt städer och utvidgat vårt fotavtryck över hela världen. Och nu måste vi lära oss hur vi hanterar de fulla komplexiteten i de system vi har skapat.

Men här är kickaren - ingen vet hur man gör det!

Det är rätt. Medan vi bygger våra skolor kring lärandemål som får eleverna att återge svar som redan är kända, kräver de problem som de kommer att möta i den verkliga världen att lärningssystem ska upptäcka lösningar som ännu inte finns. Denna grundläggande överensstämmelse mellan skolgång och verklighet framträder mest dramatiskt på det sätt vi hanterar våra städer och de större ekosystemen de är beroende av.

Överallt på jorden finns det problem med uppbyggnad av föroreningar, avrinning av överjordar, blekning av korallrev och tunnning av skogar. Det jag föreslår i den här artikeln är att vi använder det välkända faktumet att universitet har varit belägna i städer som en ”plattformslösning” för att skapa lärosekosystem i bioregional skala.

Vad detta betyder praktiskt är:

  1. Anta de beprövade teknikerna för att sätta upp och hantera fältwebbplatser - som är vanliga metoder inom antropologi, arkeologi, biologi och ekologi.
  2. Behandla städer och deras bioregioner som fältplatser för tillämpad kulturell evolutionsforskning.
  3. Upprätta uppdrag på campusnivå för regional hållbarhet vid universitet över hela världen.
  4. Bygg och upprätthålla lärande ekosystem för samarbetspartnerskap mellan regeringar, föreningar, civilsamhällets organisationer och marknadsaktörer för att driva regional utveckling mot hållbarhetsmål.

Ingen av dessa idéer är nya. Jag skriver dem här för att mina kollegor och jag just har lanserat Center for Applied Cultural Evolution med ett uppdrag att samla, integrera och översätta till praktiken den bästa vetenskapliga kunskap som finns för att vägleda storskalig social förändring. Vi kommer att göra detta genom att bygga ett globalt nätverk av kulturdesignlabor där lokala samhällen blir alltmer kapabla att vägleda sina egna utvecklingsprocesser.

Två stora dimensioner av detta arbete

Jag har tidigare skrivit om hur universitet misslyckas med mänskligheten. De är för närvarande inte utformade på ett sätt som möjliggör den typ av vision som beskrivs här. Skälen till detta är flera och jag kommer inte att gå in på dem idag.

Det jag vill fokusera på nu är hur det finns två väsentliga sätt som universitet behöver omstruktureras om de ska bli viktiga nav för lärande när mänskligheten navigerar chocker, störningar och allt mer troligt kollaps av ekosystem runt om i världen. De två huvudsakliga dimensionerna av förändringen jag förespråkar för har att göra med kontextualisering och innehåll.

Det har varit en lång och veritabel historia inom akademin att ge större trovärdighet till universella principer (som lagen om bevarande av energi) än till den djupa betydelsen av kontextuella faktorer. Inom varje studieområde handlar det senaste arbetet idag om att kämpa med systemiska beroenden av saker som är inbäddade i sammanhang. Detta gäller lika för litterära studier av poesi och dramatiker som för fysiska vetenskaper när de kämpar med grundläggande naturkrafter.

Endast genom att lära oss om kontext kan vi se hur mänskliga sinnen utvecklas som en del av deras större sociala system - och mer betydande, att den mänskliga utvecklingen nu huvudsakligen drivs av de kulturella kontexterna teknik, media, ekonomi och politik som formar vårt beteende från vårt första andetag till vårt döende skit. När vi tar kontextualism på allvar ser vi att universitet är en del av stadslandskap. Och urbana landskap är en del av bioregionala ekosystem. Dessa ekosystem är en del av planetsskaliga geokemiska cykler som utgör jordens biosfär. Och jorden själv är en del av en större kosmisk dans av stjärnor, planeter, flytande skräp och galaxer som alla påverkar livets utveckling på subtila men ändå betydande sätt.

När vi tar sammanhang på allvar ser vi att alla universitet finns någonstans. Och var och en är hotad av miljöskador på grund av mänskliga aktiviteter. Så vi måste ta på allvar den etiska uppmaningen till handling som detta sammanhang stöter på oss. Våra universitet måste bli katalysatorer för transformativ handling för de sammanhang som formas och formas av dem.

Detta leder till den andra dimensionen av innehållet. Vad vi lär oss beror på vilka kunskategorier vi använder för att konstruera våra förfrågningar. Universiteter utvecklade specifika avdelningsstrukturer under 1900-talet som gav oss de discipliner som silo och fragmenterar allt vi hittills har lärt oss. Först när vi sätter tillbaka Humpty Dumpty igen - vilket rutinmässigt försöks i modellerings- och simuleringsstudier, tvärvetenskapliga forskningscentra och samarbetsprojekt i verklig värld - kan vi se att innehållet vi använder för att lära oss är för trasigt för att tillgodose våra behov.

Det är därför vi måste ta på oss den stora utmaningen av kunskapssyntes. Inte mer som att låtsas att det finns gränser mellan "hårda" och "mjuka" vetenskaper. Eller att samhällsvetenskapen och biologin är olika när de i verkligheten alla studerar beteenden hos levande varelser som är en del av det enskilda livet på jorden. Vår kunskap har varit fragmenterad eftersom vi omfamnade illusionen att dess delar var åtskilda från varandra. Det är inte bara vetenskapligt, utan det är mycket farligt när man lever i tider som dessa.

Våra problem är systemiska och holistiska. Därför måste våra vägar för att ta itu med dem också vara systemiska och holistiska. Vi kan inte fortsätta att låta innehållet på våra universitet förbli fragmenterade när vi förbereder studenter för en malström av katastrofala beroenden i världen runt dem. Lyckligtvis kräver de komplexa utmaningarna med bioregional hållbarhet exakt denna typ av syntes.

När vi börjar behandla universitet som platsbaserade och kontextualiserade ser vi att vi måste etablera universitetsinitiativ som samlar kunskap från konst, vetenskap, teknik och humaniora för att göra våra bästa "månskott" -försök till regional hållbarhet. Jag har tänkt på den transformativa kraften hos markbidragsuniversitet i USA som ett konkret uttryck för denna potential. När jag gick på gradsskolan vid University of Illinois blev jag slagen av hur djupt integrerande deras jordbruksvetenskap var vid Department of Natural Resource Management vid den tiden (för cirka 15 år sedan).

Gå till något annat universitetsbeviljande universitet - i Kaliforniens system, i Oregon State, i Boise eller hela vägen över hela kontinenten vid University of Maine - så ser du center och laboratorier som är inrättade för att ta itu med sociala och ekologiska utmaningar i sina egna bakgårdar. Det som behövs nu är inte att påbörja detta arbete, utan att katalysera och driva det mycket högre nivåer av kapacitet.

Detta är en uppgift för tillämpad kulturell evolution. Det kan bara göras genom att förstå hur människor bygger förtroende, fungerar bra i grupper, använder verktyg för att uppnå annars ouppnåliga mål och andra saker som kulturella evolutionära studier har att erbjuda. Mina kollegor och jag avser att göra vår del på det här området. Men vi kan omöjligt göra det ensam.

Endast genom att uppnå nivån av nätade nätverk på många platser är det till och med möjligt att försöka hållbarhet i planetskala. Vad jag hävdar här är att universitet kan bli plattformarna för partnerskap i städer runt om i världen. De kan förklara ett uppdrag att deras campus kommer att arbeta nära med lokala och regionala partners för att driva socioekologiska förändringar mot hälsa och resiliens. Och de måste göra det som en del av allt mer globala nätverk som riktar globala mål som samtidigt måste uppfyllas för att lokala ansträngningar ska lyckas.

Detta kommer att vara svårare än någonsin försökt i vår långa och härliga historia. Och nu är det dags att slå upp ärmarna på allvar.

Vidare kolleger!

Joe Brewer är verkställande direktör för Center for Applied Cultural Evolution. Bli engagerad genom att registrera dig för vårt nyhetsbrev och överväga att göra en donation för att stödja vårt arbete.