Utmaningen att definiera lycka

"Lycka är inte ett tillstånd som Vermont," sade Abraham Maslow. Eller kanske är det men ibland sitter vi fast i New Jersey.

Pixabay / Absolut

Lycka är ett oundvikligt tungt men ändå nebulöst koncept vars betydelse varierar från individ och till och med har förändrats över tiden med kulturell evolution och samhällsskift. Det är inte en definition. Det är en uppsättning fakta som hjälper till att illustrera hur tvetydig och undvikande någon definition är.

I min nyligen påbörjade årslånga utforskning av lyckans natur, vad som bidrar till det och den mänskliga önskan att uppnå det verkar en definition av termen vara användbar, om inte viktig. Så som en utgångspunkt har jag samlat några vetenskapliga tankar och lagt definitioner för att utgöra en grund för att börja åtminstone börja förbereda mig för att kogitera till frågan.

(Den här artikeln erbjuder inget definitivt svar och berör inte heller hur eller om lycka kan uppnås. Vi har ett år att arbeta med allt detta.)

Long & Short of It

Psykologer är de första som erkänner att ”lycka” är tvetydigt. De föredrar termer som "subjektivt välbefinnande" eller "livstillfredsställelse." Det är utan tvekan viktiga forskningstermer, men det är synonymer, inte definitioner.

Samtidigt erbjuder min stora, analoga Random House-ordbok med 10 pund en definition av lycka som på en gång är alltför kortfattad och löjligt bred: lycka; nöje; belåtenhet; glädje. När betydelsen går är det just definitionen av tvetydig.

En ofta citerad modern definition kommer från Sonja Lyubomirsky, en psykologforskare och författare till "The How of Happiness." Hon säger att lycka är "upplevelsen av glädje, tillfredsställelse eller positivt välbefinnande, kombinerat med en känsla av att ens liv är bra, meningsfullt och värdefullt."

Det är ganska darn bra, men lite lång för min smak och inte så minnesvärd.

"Lycka är ett tillstånd av aktivitet," sa Aristoteles. Jag gillar verkligen det. Jag känner människor som verkar lyckliga så länge de är upptagna. Och de sex orden på något sätt packar in mycket att fundera över. Men Aristoteles kunde inte stoppa där. Han var tvungen att komplicera helvetet ur det: "Lycka är livets mening och syfte, hela målet och slutet på människans existens."

Det är väldigt ambitiöst! Som att försöka sparka ett 70-yard-mål för att vinna det stora spelet.

Vad lycka är inte

Lingvistiker gillar att definiera saker utifrån vad de inte är. Sådan semantik kan vara användbar. Exempel:

”Levande” och ”döda” har helt motsatta betydelser. "Det ena eller det andra kan vara tillämpligt i en viss situation, men aldrig båda," skrev George Miller och Philip Johnson-Laird i en stor tome från pre-Amazon-eran: "Language & Perception" (Harvard University Press, 1976). "Bord" och "matta" är också ömsesidigt exklusiva, påpekade författarna, "även om de inte visar samma grad av motstånd."

Låt mig utöka sin logik till ett ämne de inte täckte:

Lycka är ömsesidigt uteslutande från sina antonymer, olycka eller sorg, och utan tvekan även från dess nemeses, depression och ångest - i ett givet ögonblick. Ändå möjliggör fluiditet i det mänskliga tillståndet att alla dessa kan samexistera under en given längre tidsperiod. Vem bland de glada är inte ibland ledsen, deprimerad eller orolig?

"För många lycka är en sällsynt följeslagare på grund av den konkurrerande påverkan av ångest och depression," skrev Morten Kringelbach och Kent Berridge tillbaka 2010, i en artikel som syftar till att definiera hur forskare ska definiera och studera lycka.

Här är en intressant relaterad fråga: Är lyckan verkligen synonym med dess synonymer? Merriam-Webster listar dessa synonymer: salighet, välsignelse, lycka, lycklighet, glädje, glädje, glädje, varma fuzzies (allvarligt, det är där inne).

På tal om definitioner har American Psychological Association en definition av två stycken av depression, men det är definitionen av lycka är kort: en känsla av glädje, glädje, tillfredsställelse och välbefinnande.

På samma sätt har American Psychiatric Association en riktigt detaljerad definition och förklaring av depression. Det har ingen formell definition lycka. Låt mig hjälpa dem. Om jag vände denna orgas depressiondefinition på huvudet och avlägsnade några av "oordning" -delarna, kan definitionen för lycka läsa så här:

Lycka är ett ovanligt tillstånd som påverkar positivt hur du känner dig, hur du tänker och hur du agerar. Det raderar känslor av sorg och / eller en förlust av intresse för aktiviteter som en gång har haft. Det kan förhindra en mängd emotionella och fysiska problem och kan öka personens förmåga att fungera på jobbet och hemma.

Ändra definition

Som en typisk tonåring skulle säga till Aristoteles: "Tiderna har förändrats." Och så har definitionen av lycka.

En studie från 2013 ledd av Shigehiro Oishi vid University of Virginia analyserade Websters ordbordsdefinitioner för lycka från 1850 till nutid, och presidentens unionstat adresserar tillbaka till 1790, plus allmänna uppträdanden av fraserna "lycklig nation" kontra "lycklig person ”går tillbaka till 1800. Slutsatsen:

"I olika kulturer och tid definierades lycka oftast som lycka och gynnsamma yttre förhållanden," skrev Oishi och kollegor i Personality and Social Psychology Bulletin. "På amerikansk engelska ersattes dock denna definition av definitioner fokuserade på gynnsamma interna känslestillstånd."

(Kom ihåg lycka; nöje; tillfredsställelse; glädje?)

I en smart studie av psykolog Sandie McHugh konstaterades uppfattningen av lycka ha förändrats mellan 1938 och 2014. McHugh återskapade en liten studie i staden Bolton, där människor ombads att definiera lycka 1938. Då, säkerhet, kunskap och religion var de tre viktigaste aspekterna av lycka. 2014 toppade bra humor, fritid och säkerhet listan.

Tänker annorlunda

Några stora tänkare undviker hela begreppet att definiera lycka. ”Vad betyder" glad "? Lycka är inte ett tillstånd som Vermont, ”sa Abraham Maslow, han av pyramidberömmelse. Jag skulle hävda: Kanske är lycka ett tillstånd, som Vermont, men ibland sitter vi fast i New Jersey.

Här är en snygg sidled från Mahatma Gandhi: "Lycka är när det du tänker, vad du säger och vad du gör är i harmoni." Mindre en definition än ett filosofiskt kall, men det är inte dåligt.

Slutligen tog Einstein en mycket mindre filosofisk syn: ”Ett bord, en stol, en skål med frukt och en fiol; vad behöver en man för att vara lycklig? ”

Kanske den viktigaste frågan jag borde ställa är denna: Vad är din definition av lycka?

UPPDATERING 30 december 2020: Efter ett år med att undersöka lycka och välbefinnande mer allmänt, och med hjälp av en undersökning, vet jag lite mer nu än jag gjorde den 1 januari 2019. Resultaten är här.